La criminalité liée aux concombres de mer en Inde


D'après les rapports d'arrestation, Lakshadweep India est un point chaud mondial pour le braconnage et la contrebande de concombres de mer. Les autorités mènent depuis plusieurs années un long combat pour lutter contre cette forme de criminalité liée aux espèces sauvages. Leurs efforts ont notamment abouti à la création du
la première zone de conservation des concombres de mer au monde en février 2020 - la réserve de conservation des concombres de mer Dr K.K. Mohammed Koya, une zone de 239 km2 près de Cheriyapani, Laksadweep, et la formation de la Task force pour la protection des concombres de mer de Lakshadweep. Plusieurs affaires ont également été renvoyées à la Bureau central d'enquête (CBI).

Une vigilance accrue a conduit à un nombre croissant d'arrestations et de saisies. La plus récente saisie a eu lieu le 13 août 2020, lorsque des fonctionnaires de la Lakshadweep Sea Cucumber Protection Task Force ont saisi un lot de concombres de mer transformés d'une valeur de 1 crore roumain (133 460 dollars américains) provenant de l'île d'Agatti. Cependant, malgré ces arrestations et saisies, le braconnage et la contrebande de concombres de mer à Lakshadweep persistent.

Cette semaine (19 août 2020), le ministère de l'environnement, des forêts et du changement climatique de l'Union a annoncé la formation d'un certain nombre de "camps anti-braconnage" afin d'augmenter la capacité de surveillance sur les îles inhabitées de Suheli, Thinnakara et Veliyapani, un point chaud pour le braconnage des concombres de mer. Des efforts sont actuellement déployés pour recruter le personnel nécessaire au fonctionnement de ces camps. 

Le Dr Teale Phelps Bondaroff, directeur de la recherche d'OceansAsia, avec des concombres de mer séchés en magasin à Singapour.

Tout sur les concombres de mer

Sur 1 700 espèces de concombre de mer (Holothuroidea) ont été décrites dans le monde entier. 173 d'entre eux se trouvent dans les eaux indienneset parmi celles-ci, environ 16 sont considérées comme importantes sur le plan commercial. Les concombres de mer jouent un rôle important dans les écosystèmes marins : les concombres de mer qui s'enfouissent dans les fonds marins aident à retravailler le sol dans un processus connu sous le nom de bioturbation qui aide d'autres espèces à s'épanouir et est un moteur important de la biodiversité. En tant que mangeur de gisements, l'holothurie joue un rôle important dans le cycle des nutriments. Leurs actions réduisent les charges organiques et redistribuent les sédiments de surface, et l'azote et le phosphore inorganiques qu'ils excrètent améliorent l'habitat benthique (fond de la mer). En conséquence, ils sont excellents biorémédiateurs. Ces mêmes actions peuvent augmenter l'alcalinité de l'eau de mer, qui aide à créer des tampons locaux contre l'acidification des océans, favorisant ainsi la survie des récifs coralliens. Les concombres de mer sont la nourriture d'autres espèces, et ont également des relations symbiotiques complexes avec les autres.

Le fait de retirer les concombres de mer d'un écosystème en nombre non durable peut donc avoir un impact sérieux sur cet écosystème et sur les espèces qui y vivent. Une étude a résumé cet impact, expliquant que "la surexploitation des concombres de mer est susceptible de diminuer la santé des sédiments, de réduire le recyclage des nutriments et les avantages potentiels de l'alimentation par dépôt pour la chimie de l'eau de mer, de diminuer la biodiversité des symbiotes associés, et de réduire le transfert de matière organique des détritus vers les niveaux trophiques supérieurs".

Le concombre de mer rouge géant, endémique au nord-ouest du Pacifique, est l'une des plus de 1700 espèces de concombres de mer dans le monde.

Les concombres de mer sont généralement vendus sous forme séchée, en conserve ou congelée, bien que des poudres et des extraits de concombres de mer soient également disponibles. Les concombres de mer sont consommés à la fois comme produits alimentaires de luxe et dans le cadre de la "médecine traditionnelle chinoise" (MTC). La demande de concombres de mer a augmenté ces dernières années et a des prix. Le prix d'un kilogramme de concombre de mer séché, également appelé "beche-de-mer", qui se vendait l'équivalent de ~3 dollars US dans les années 1960 et qui se vendait ~60 dollars US dans les années 1980 et ~120 dollars US dans les années 1990, a grimpé en flèche de ~370 dollars US dans les années 2000 (source) ! Aujourd'hui, les prix sont encore plus élevés.

Les prix varient en fonction de la qualité et des espèces. L'espèce tropicale la plus chère, le sébaste Holothuria scabra, se vend jusqu'à 1 800 $ US/kg, et l'espèce d'eau tempérée la plus chère est l'Apostichopus japonicas, qui se vend jusqu'à 3 583 $ US/kg. L'espèce la plus chère qui provient des eaux indiennes est probablement le poisson à tétons blancs, Holothuria fuscogilva, qui se vend jusqu'à 401 dollars US/kg (source).

Des prix aussi élevés conduisent à une exploitation excessive. L'exploitation des concombres de mer suit un schéma tristement commun, connu sous le nom de l'exploitation en série bandits itinérantsLes espèces de poissons se déplacent dans une zone, l'exploitent pleinement, ce qui entraîne souvent la disparition de l'espèce, puis se déplacent dans une autre zone à exploiter, laissant les écosystèmes et les pêcheurs locaux dévastés.

Des concombres de mer séchant dans les rues de Hong Kong, dans le district de Sheung Wan.

Conservation des concombres de mer et criminalité en Inde

La flambée des prix et l'augmentation de la demande ont alimenté la surexploitation des eaux indiennes. Après l'échec des tentatives de réglementation de la récolte, le gouvernement indien a mis en place une interdiction totale de la récolte et du transport des concombres de mer. En 2001, une interdiction générale a été annoncée et toutes les espèces d'holothuries (concombres de mer) ont été inscrites à l'annexe I de la loi de 1972 sur la protection de la faune indienne (source). Ces mesures sont importantes, mais une législation forte doit s'accompagner de sanctions sévères et d'un contrôle et d'une application adéquats. Malgré cette législation et l'attention croissante des autorités, le braconnage et la contrebande de concombres de mer persistent.

Depuis un an, notre équipe de recherche mène une enquête exhaustive sur la criminalité dans la pêche aux concombres de mer dans le monde entier. Grâce à ces recherches, nous avons identifié les infractions constatées à chaque étape de la chaîne d'approvisionnement de cette pêcherie. Nous avons également remarqué l'implication de syndicats du crime organisé préexistants, comme les Yakuzadans l'industrie, ainsi que la la formation de syndicats et de cartels explicitement pour soutenir l'exploitation des concombres de mer. Le cartel de la Sinaloa, un violent cartel de la drogue mexicain, a utilisé les "concombres de mer" comme couverture pour l'importation des millions de dollars de stupéfiants vers les États-Unis (source).

Notre surveillance continue de l'industrie a permis d'identifier le Tamil Nadu et le Lakshadweep dans le sud de l'Inde, ainsi que le Sri Lanka comme un point chaud mondial pour la criminalité liée aux concombres de mer. Les activités illicites liées aux concombres de mer dans cette région varient en termes de taille et de niveaux d'organisation. Une opération peut impliquer un couple de pêcheurs dans un petit bateau ou glanant sur le rivage, à des groupes plus importants utilisant des plongeurs et exploitant un certain nombre de bateaux en eaux plus profondes. Le modus operandi général semble impliquer le braconnage de concombres de mer à partir des eaux indiennes, puis leur introduction clandestine au Sri Lanka. De cette façon, les concombres de mer sont blanchis et peuvent être réexportés vers les marchés d'Asie du Sud-Est.

La police a généralement agi en donnant suite aux dénonciations ou en interdisant les navires en mer, et le nombre d'arrestations a considérablement augmenté ces dernières années. Nous avons mené une étude détaillée des informations publiées sur les arrestations pour des crimes liés aux concombres de mer en Inde de 2015 à aujourd'hui. En travaillant à partir de sources médiatiques de langue anglaise et en triangulant les informations pour chaque cas en utilisant tous les articles de presse disponibles, nous avons identifié 41 rapports provenant de toute l'Inde et ils étaient principalement dans le Tamil Nadu et le Lakshadweep (des efforts de cartographie sont en cours). Parmi ces rapports figure la saisie de 27,1 tonnes de concombres de mer secs, humides et vivants (27 166,5 kg), d'une valeur estimée à 3,9 millions de dollars US (IND₹ 29.4 crore) aux prix actuels !

Notre étude a également documenté 73 arrestations, la saisie de sept bateaux, d'un SUV, d'un trois roues et d'une quantité importante d'engins. Le nombre de rapports, d'arrestations et de saisies a augmenté au fil des ans, ce qui semble correspondre à la fois à une expansion des efforts de police et à une augmentation de la criminalité liée aux concombres de mer.

Année

Nombre de rapports

Nombre d'arrestations

Poids saisi
(kg)

Valeur des saisies
(à 144,5 USD/kg)

2015

3

5

980,0 kg

$141,610.00

2016

5

9

1 025,0 kg

$148,112.50

2017

4

3

1 680,0 kg

$242,760.00

2018

3

0

1 900,0 kg

$274,550.00

2019

15

41

12 515,0 kg

$1,808,417.50

2020**

11

15

9 016,5 kg

$1,302,884.25

Total

41

73

27 116,5 kg

$3,918,334.25

* Mélange de concombres de mer vivants, transformés (secs et humides) et semi-transformés.
** A partir du 22 août 2020.

Le calcul de la valeur de ces saisies a été difficile, car le prix des concombres de mer peut varier considérablement en fonction de la qualité et de l'espèce. Nous avons également constaté des incohérences dans les rapports sur la valeur des concombres de mer saisis, ce qui est compréhensible étant donné que le calcul de ces valeurs est complexe (prix de gros contre prix de détail, prix des produits transformés contre prix des produits fraîchement pêchés) et que les rapports de la police et des médias sont souvent sujets à l'exagération. En outre, le type de concombre de mer saisi varie d'un cas à l'autre - les saisies concernaient des concombres de mer transformés et semi-transformés par voie humide et sèche, ainsi que des animaux vivants, de sorte que ces poids fournissent une estimation approximative de la quantité de concombres de mer capturés. Le poids d'un concombre de mer transformé est considérablement inférieur à celui d'un concombre de mer vivant, de sorte qu'il y a probablement une surestimation du poids.

Pour calculer le coût moyen par kilogramme des concombres de mer susceptibles d'être impliqués dans les saisies, nous avons mené une enquête rapide sur les affichages de "White Teatfish" sur Alibaba.com et ExportIndia.com. Nous avons sélectionné cette espèce car il s'agit d'une variété populaire et qui est probablement impliquée dans la plupart des saisies, ce que nous avons pu confirmer en utilisant des images de saisies provenant de reportages des médias. Les prix variaient considérablement, de 35 dollars US/kg à 258 dollars US/kg. Nous avons calculé le prix médian à partir de six affichages et avons ensuite fait la moyenne de ces valeurs pour arriver à 144,5 $ US/kg. La valeur des saisies en utilisant ce prix médian équivaut à 3,9 millions de dollars US. La fourchette de prix moyenne est comprise entre 100 et 188 dollars US/kg, ce qui donne une fourchette de saisies comprise entre 2,7 et 5,1 millions de dollars US.

Il existe d'autres limites à la recherche. Nous nous appuyons sur des rapports médiatiques en langue anglaise, il est donc possible que nous ayons manqué des cas qui auraient pu être traités uniquement dans des langues non anglaises, ou qui n'ont pas reçu l'attention des médias. Étant donné que certains cas impliquant de très petites saisies ont encore été rapportés dans la presse, comme la saisie de 20 kg de concombres de mer sur un bateau de pêche le 13 juin 2015, nous trouvons ce dernier cas moins probable.

Nous avons reconnu les limites de nos méthodes et que l'analyse des données est en cours, mais ces chiffres préliminaires prudents décrivent une augmentation significative de la criminalité liée aux concombres de mer dans le sud de l'Inde, et suggèrent que les autorités doivent redoubler d'efforts en matière de surveillance et d'application de la loi, ce que nous avons justifié et salué.

Dr. Teale Phelps Bondaroff
Directeur de la recherche, OceansAsia

Concombre de mer séchant dans la rue dans le district de Sheung Wan, Hong Kong.
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